佛教高僧死后的舍利子是怎么回事?有科学解释么?

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“舍利”一词源自梵语,其实它的涵义不仅是指佛教高僧的火化遗骨[1],但在中文里,没有特别说明的情况下,“舍利”指的是火化后产生的珍珠样或水晶样的珠形物质[2,3]。按照佛教典籍,“舍利”有骨舍利、发舍利和肉舍利之分,但通常情况下更多被理解为是骨质的结晶物[3]。

“舍利”的成因,由于缺乏严格的科学研究,目前在科学上还没有确定结论,大多解释只是根据现有科学原理来推测。

根据台湾一家佛教网站提供的信息:1998年他们与台湾“中科院”合作分析了一位高僧的“舍利”,发现主要为人骨的成分[4](但未查到这项研究的相关科研文献)。而别的科学研究也侧面证明了:人骨骼在烧灼时有可能会出现各种形状的重结晶现象[5]。人体有很多细小的骨骼(例如指骨、趾骨或者耳道内的一些微小骨骼),少量骨骼经过燃烧后因重结晶而产生上述外观的“舍利”,这种可能性是存在的。

事实上,利用骨灰和别的添加材料进行高温处理而产生“人造舍利”或“仿舍利”,这项技术已经实现,在辽宁、江苏以及台湾等地都有人申请了这项技术的专利[6,7,8],并且已经开始进行商业推广[9]。

也有人将“舍利”解释为结石,这种说法也仅是推测,没有得到证实。人体的结石中,胆结石的主要成分是大分子有机物(胆固醇、胆红素)和少量碳酸钙[10];肾结石和膀胱结石的主要成分是钙盐(草酸钙、磷酸钙)和别的矿物盐、尿酸等[11,12]。其中,后者与骨骼的无机成分(含钙和磷酸根的无机盐[13])有相似之处。但能否通过烧灼结石产生“舍利”尚不清楚。

除了骨骼和结石这两种解释,其它还有一些关于“舍利”成因的推测,包括:牙齿;死者携带的随葬品;或人为放入骨灰中的东西[3]。牙齿的成分也包括很多无机盐,其中牙骨质部分与骨骼成分相似[14],因此也有人推测牙齿是“舍利”的来源。

对以上这些观点持反对意见的人称:如果“舍利”仅是一种化学现象,为何并不普遍存在,只是存在于少数高僧、长期修行的人士的遗骨中?

对此也有一种观点指出:一般人在火化过世的亲属时,不会特意也没有机会去寻找骨灰中是否有类似“舍利”的物质。通常只有佛教高僧和修行人士等与佛教关系密切的人士过世之后,人们才会主动去寻找看看是否有“舍利”留下来[2]。“舍利”本身就是一种罕见的现象,不去仔细寻找也很容易被忽视。因此,偶然出现的“舍利”更多被发现于少数佛教高僧的遗骨中,也并不奇怪。

此外还应该注意到,我们大部分时候看到的关于“舍利”的报道,所描述的“舍利”外观并不统一[15]。像“释迦摩尼佛舍利”那样的珍珠、水晶状的珠形“舍利”并不常被报道。这其中,一些报道所提供的“舍利”图片,更接近于“骨质重结晶”现象[16]。更有很多外观十分漂亮的“舍利”被证明是假冒的人工制品[17]。

根据以上科学原理和实际情况,果壳网编辑认为:抛开“舍利”在宗教界的价值和意义不言,仅从科学的观点来看,它仍然是一种可以被研究和解释的自然现象。而“舍利”真正的成因与组成成分,则需要对来源可靠的样品进行严格的科学分析才能得出。当然,科学研究无意于侵扰宗教的世界观和哲学体系。真正的“舍利”,无论其化学本质是什么,它作为一种重要的宗教遗产,其价值与意义都不会受到影响。

参考资料:

[5] Holden JL, Phakey PP, Clement JG. Scanning electron microscope observations of heat-treated human bone. Forensic Sci Int. 1995 Jun 30;74(1-2):29-45.

(题图:相传为释迦摩尼佛舍利,来源:http://www.maitreyaproject.com/en/press/index.html)

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